Sucedió hace 47 años, un 23 de septiembre de 1973. La Selección Argentina disputaba con las selecciones continentales las eliminatorias para el Mundial de 1974. Y necesitaba ganar en la altura de La Paz para obtener la clasificación, por eso se decidió que un equipo fuera a la provincia de Jujuy durante 75 días antes del encuentro, para aclimatarse a la altura.

El denominado "Equipo Fantasma" de la Selección Argentina, donde había sólo cuatro titulares, derrotó en La Paz a Bolivia por 1 a 0 con gol de Oscar Fornari. Un partido muy especial porque ese día debutaron Ricardo Bochini y Mario Kempes.

Otro de los tantos amistosos jugados para "sobrevivir".

El DT de la selección era Omar Sívori, quien le encargó a su ayudante Miguel Ignomiriello armar un equipo para que viaje 75 días antes para lograr una justa aclimatación. Estuvieron en la localidad de Tilcara, en Jujuy, cerca del límite con Bolivia, a casi 2500 metros sobre el nivel del mar.

Ignomiriello declaró que "Argentina quería organizar el Mundial 78, algo que también pretendía Brasil. Adolfo Pedernera, con toda su experiencia, no había podido clasificarse para el Mundial del 70 y por eso, si queríamos organizar la Copa del 78, Argentina estaba obligada a clasificarse para Alemania. Entonces, era indispensable preparar un equipo que pudiera ganar en la altura de La Paz”. Y agregó: "Convoqué a Fillol, Trobbiani, Kempes. Jota Jota López y Merlo no se adaptaron y se volvieron. Al final, ganamos 1 a 0 a Bolivia con gol de Fornari y clasificamos al Mundial".

Fue la particular forma de protestar del plantel argentino.

En ese periplo, la AFA contrató dos amistosos en Tarija que no se cumplieron. En el hotel no recibieron el primer pago. Los jugadores se sentían solos.

Ese plantel pasó muchas penurias. El hotel que la AFA había contratado en Tilcara no reunía las condiciones mínimas. No había amistosos programados y la plata de los viáticos no llegaba.

En La Quiaca no se pudo pagar el alojamiento. En Mina El Aguilar, a 4.000 metros de altura jugaban picaditos entre ellos en un gimnasio húmedo. Según Mario Kempes “la pasamos mal en serio. Estábamos en un hotel de mala muerte y no había ni para comer. Teníamos programados dos amistosos y al final hicimos siete a cambio de dinero. Así comprábamos las cosas en un supermercado y algunos hacían de comer. Volví con 8 o 9 kilos menos”.

Los jugadores argentinos, en uno de los tantos amistosos.

Cuzco, en Perú, era el otro destino planificado por el DT. Esta ciudad, también a 3.400 metros, era otro sitio ideal para jugar un amistoso. En esta ocasión sería ante Cienciano. Sería triunfo para la selección, pero los bolsillos decían basta. Fue entonces cuando el equipo decidió organizar amistosos, cobrar por ellos y aliviar sus propios ahorros.

Para eso, había que moverse: Arequipa y Puno, a cientos de kilómetros en distintas direcciones, fueron escenario de varios partidos, todos ganados por el seleccionado nacional. Incluso, el equipo visitó el Machu Picchu.

Sin embargo la pasaban mal. El utilero cocinaba; la única muda de ropa para jugar, se la lavaban ellos mismos; y los precarios medios de transporte que contrataban para viajar, eran sumamente riesgosos, o al menos para la novedosa experiencia de estos jugadores. Hacer un camino con cientos de metros de precipicio era pánico para muchos, y gracia para otros. Estos, por lo general más experimentados, como lo era Glaría, trataba de calmar los nervios con gritos irónicos como “nos caemos, chofer”.

Mientras el equipo "A" apenas obtenía un empate de su visita al Paraguay, lo que le dejaba una situación incómoda al plantel “fantasma”, con una clara obligación de ganar, la mente de estos muchachos y del cuerpo técnico estaba en otra cosa: básicamente, en sobrevivir y poder viajar para seguir recaudando.

Ya era la recta final de la previa al partido, y las altas ciudades bolivianas de Oruro (3.700 m) y Potosí (4.000 m) eran el próximo destino. El conjunto logra un triunfo ante Independiente Unificada en Potosí. Pero al llegar a Oruro, el DT, persuadido por la idea del entrenador local, acepta jugar con una pelota de básquet para ganar en adaptación.

Argentinos y bolivianos juntos, el día del partido.

Muy recientemente, el plantel “fantasma” había conseguido un gran logro y no venía de la mano del fútbol. Lo que hicieron fue, inteligentemente, firmar un convenio con una empresa automotriz para recibir 5 unidades y así trasladarse, a cambio de publicidad.

Estos autos los trasladaron a Oruro, pero no se fueron como llegaron: el equipo estaba por ganar 2 a 1 el respectivo amistoso, cuando sufre un penal en contra. Glaría no tiene mejor idea que llevarse la pelota y destruirla, por lo que el estadio entero los abucheó, y el plantel escapó de la cancha. 

Hasta que llegó el día de la verdad. El choque con Bolivia y esta formación Argentina: Daniel Carnevali; Rubén Glaría, Angel Bargas, Daniel Tagliani y Osvaldo Cortés; Roberto Telch, Rubén Galván y Aldo Poy; Oscar Fornari, Rubén Ayala y Mario Kempes. Luego ingresaron Ricardo Bochini y Marcelo Trobbiani.

Fue un equipo fantasma que vivió una verdadera odisea por sobrevivir.

Mirá el gol argentino

En Buenos Aires

Mientras la selección fantasma trataba de sobrevivir, en Buenos Aires, se juntó otro grupo de jugadores que se iban a encontrar con la avanzada que fue al norte argentino para preparar el encuentro. Pero dentro de un gran desconcierto organizativo, los jugadores fueron declarando ante la prensa.

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