Parece que fue ayer, pero no. Aunque el recuerdo todavía esté fresco, hace 22 años Marcelo Bielsa debutaba como DT de la Selección Argentina, protagonizando un ciclo que tuvo el sello característico del rosarino y que estuvo marcado por la prematura eliminación en el Mundial Corea-Japón 2002.

El miércoles 3 de febrero de 1999 hubo un amistoso que sirvió de puntapié inicial para un ciclo que se extendió hasta setiembre de 2004, cuando el propio rosarino admitió haberse quedado "sin energía" para seguir al frente del combinado nacional. El escenario del encuentro inaugural resultó el estadio José Pachencho Romero, en Maracaibo, y el rival fue Venezuela.



Bielsa había asumido en el seleccionado argentino en octubre del 98, en reemplazo de Daniel Passarella, que se marchó tras el Mundial de Francia. El arribo del ex DT de Newell's no fue sencillo. Es que había firmado y asumido un compromiso con el Espanyol de Barcelona, entidad en la que dirigió apenas seis encuentros oficiales.
El Loco propuso un cambio en el fútbol que no pudo plasmar en el Mundial de Corea-Japón.


La intención de AFA de contratar al técnico que venía de consagrarse con Vélez (Clausura 1998) chocó con la voluntad de una institución catalana que no estaba dispuesta a desprenderse del DT, que ya gozaba de indudable prestigio. Pero un resarcimiento económico disipó el conflicto.

Para su primer encuentro al frente del seleccionado, Bielsa eligió una lista netamente local, sin jugadores que estuvieran actuando en el fútbol europeo. Así, fueron convocados integrantes del Boca campeón del Apertura 1998, primer título de Carlos Bianchi. Martín Palermo, Guillermo Barros Schelotto y Marcelo Delgado, delanteros; Hugo Ibarra y Walter Samuel, defensores, y Diego Cagna, mediocampista.

Por el lado de River estuvieron, entre otros, Germán Burgos, Eduardo Berizzo, Juan Pablo Sorín, Leonardo Astrada y Marcelo Gallardo; mientras que Bielsa le hizo un guiño a los hermanos Claudio y Darío Husaín más Sebastián Méndez y Cristian Bassedas, a quienes había conducido en el Vélez campeón seis meses atrás.

Bielsa ya era un DT muy respetado cuando asumió en la Selección Argentina.


La sorpresa de la lista estaba constituida por el llamado al entonces zaguero central de Gimnasia, Jorge San Esteban, de fiables desempeños en el equipo de Carlos Timoteo Griguol, protagonista de distintos torneos por aquellos días.

"Intentaremos hallar una identidad de juego lo más rápido posible", había dicho el técnico rosarino en la previa del partido. Y la impronta del Loco se empezó a divisar desde su primer encuentro. Un equipo vertical, con una consistente presión en tres cuartos de cancha y con dos marcadores de punta acostumbrados a pasar al ataque en cualquier momento del desarrollo.

La primera complicación de su debut, que terminó en victoria por 2-0, surgió cuando Ibarra sintió un pinchazo a los 20minutos, en una de esas incursiones. El posterior diagnóstico marcó desgarro y un adiós para el siguiente cotejo de la gira, en Los Ángeles, ante México. Argentina terminó resolviendo el encuentro en el segundo tiempo, con una aparición de Samuel en el área rival tras un tiro de esquina y una exquisita definición del Muñeco Gallardo.

Batistuta y Crespo eran fijas en las convocatorias de Bielsa, pero pocas veces jugaron juntos.


Fue el primer mojón de una singular campaña de Bielsa al frente del seleccionado. Destacada en los números (más allá del fiasco que representó no avanzar a segunda ronda en el Mundial Japón Corea 2002) pero más desde el estilo de juego que buscó imprimirle a una Argentina que olvidó respetos y temores hacia los demás.

Recordá aquel primer partido de Bielsa como DT de Argentina

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