No fue el primero en hacerlo, pero sí el más importante en el correr de los años. Emanuel David Ginóbili, un 29 de octubre de 2002, cumplió su gran anhelo de debutar en la NBA, aquella competencia que veía siendo chico y de la que era fiel admirador de Michael Jordan. Fue en un Staples Center repleto, contra Los Angeles Lakers de Kobe Bryant y Shaq O'Neal que venían de coronarse la temporada pasada. Y como frutilla del postre, se dio con triunfo por 87-82.

Faltaban 3 minutos y 15 segundos del primer cuarto cuando Gregg Popovich lo miró, lo llamó y le dio la indicación de que reemplace a Steve Smith. Y en la primera acción ofensiva que tuvo, lanzó de tres para encestar sus primeros puntos en la mejor competencia basquetbolística del mundo.

En total, Manu jugó 20 minutos y en su planilla final se dibujó con 7 tantos (1-4 en triples y 2-5 en dobles), 4 robos, 3 asistencias, 2 rebotes y 2 pérdidas. Muy buenos números para un debutante al que no muchos le tenían fe de que pudiese brillar.

En el encuentro, Manu tuvo que enfrentar en más de una oportunidad a Bryant, una de las grandes figuras de la competencia. Desde ese mismo cruce, forjaron una muy buena relación, tanto deportiva como fuera del campo, que perduró por años.

Muy lindo mano a mano ante Kobe Bryant en su debut.

Volviendo al partido, el bahiense le robó en una oportunidad a la Black Mamba, para asistir a Speedy Claxton, en lo que fue seleccionado como una de las mejores acciones en el resumen del encuentro.

“Estoy contento. Jugué un poco más de lo esperado, sobre todo a lo último. Se ganó en la cancha del campeón, así que estoy muy contento. Lo demás es todo secundario”, dijo el bahiense tras su presentación.

Ese fue el inicio de una era que duró durante 16 temporadas, cosechando cuatro títulos de la NBA sobre cinco finales disputadas. 

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